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I.        Introducción a la Economía

A.     ¿Qué es la economía?

La economía es el mecanismo que asigna los recursos escasos entre los usos que compiten. Este mecanismo logra tres cosas:

  •  Qué

  •  Cómo

  •  Para quién

1.       ¿Qué bienes y servicios se producirán y en qué cantidades? ¿Se producirán más videocaseteras o se construirán más salas cinematográficas?
¿Pasarán los jóvenes profesionales sus vacaciones en Europa o habitarán grandes casas? ¿Se fabricarán más automóviles deportivos de altas especificaciones o más camiones y camionetas ?

2.       ¿Cómo se producirán los diversos bienes y servicios? ¿Operará un supermercado con tres cajas y empleados que usan lectoras láser o con seis cajas y empleados que marcan los precios? ¿Los trabajadores soldarán las camionetas a mano o los robotes harán el trabajo? ¿Mantendrán los agricultores un control de sus programas de alimentación del ganado y de sus inventarios con papel y lápiz o con computadores personales? ¿Usarán computadores las empresas que hacen tarjetas de crédito para registrar las notas de cargo en Nueva York, o las enviarán a Barbados para que se procesen manualmente?

3.       ¿Para quién se producirán los diversos bienes y servicios? La distribución de los beneficios económicos depende de la distribución del ingreso. La gente con ingresos elevados puede consumir más bienes y servicios que la gente con bajos ingresos. Así, quién consume qué depende del ingreso. ¿Consumirá más el instructor de esquí que la secretaria del abogado? ¿Consumirá más la gente de Hong Kong que la de Etiopía?

Para entender en qué forma alcanza una economía sus objetivos, tenemos que identificar sus componentes principales y después estudiar la forma en que estos componentes interactúan entre sí. La figura siguiente muestra una representación de la economía.

Dos tipos de componentes:

  •  Decisores, y

  •  Mercados

B.     Decisores

Los decisores son los actores económicos. Ellos hacen las elecciones que economizan. La figura anterior identifica tres tipos de decisores:

  1. Las familias

  2. Las empresas

  3. Los gobiernos

1.      Familia

Una familia es cualquier grupo de personas que viven juntas como una unidad de toma de decisiones. Cada individuo que está en la economía pertenece a una familia. Algunas familias constan de una sola persona, mientras que otras consisten ya sea en familias o en grupos de individuos no emparentados, como dos o tres estudiantes que comparten un apartamento. Cada familia tiene necesidades ilimitadas y recursos limitados.

2.      Empresa

Una empresa es una organización que utiliza recursos para producir bienes y servicios. A todos los productores se les llama empresas, sin importar cuán grandes sean o lo que produzcan. Los fabricantes de automóviles, los agricultores, los bancos, las compañías de seguros, son todos empresas.

3.      Gobierno

Un gobierno es una organización que provee bienes y servicios, y redistribuye ingreso y riqueza. Los servicios más importantes provistos por el gobierno son el marco de leyes y un mecanismo para su aplicación (los tribunales y las fuerzas policiales). Pero los gobiernos también proporcionan servicios como la defensa nacional, la salud pública, el transporte y la educación.

C.     Mercados

En el lenguaje común y corriente, la palabra mercado quiere decir un lugar en donde la gente compra y vende bienes como pescado, carne, frutas y verduras. En economía, mercado tiene un significado más general: u:n mercado es cualquier arreglo que facilita la compraventa. Un ejemplo es el mercado de compraventa de petróleo: el mercado petrolero internacional. El mercado petrolero internacional no es un lugar, es la arena donde interactúan las múltiples empresas que compran y venden petróleo: productores, consumidores, mayoristas e intermediarios. En este mercado, los decisores no se reúnen físicamente; tratan por teléfono, fax y enlaces directos de computador.

La figura anterior identifica dos tipos de mercado: los de bienes y los de factores.

1.      Mercados de bienes

Los mercados de bienes son aquellos en los cuales se compran y venden bienes y servicios.

2.      Mercados de factores

Los mercados de factores son aquellos en los cuales se compran y venden factores de la producción.

3.      Factores de la producción

Los factores de la producción son los recursos productivos de la economía. Se clasifican en tres grupos:

  1. Trabajo
  2. Tierra
  3. Capital

a)      Trabajo

El trabajo es la fuerza mental y física de los seres humanos.

b)     Tierra

La tierra incluye los recursos naturales de todo tipo.

c)      Capital

El capital es todo el equipo, edificios, herramientas y otros bienes manufacturados que pueden usarse en la producción.

D.     Decisiones

Las familias y las empresas toman decisiones que dan como resultado las transacciones en los mercados de bienes y de factores que se muestran en la figura anterior. Las familias deciden cuánto de su trabajo, tierra y capital venderán o alquilarán en los mercados de factores; reciben ingresos en forma de salarios, rentas, interés y beneficios a cambio de esos factores de la producción. Las familias también deciden cómo gastar sus ingresos en bienes y servicios producidos por las empresas.

Las empresas deciden las cantidades de factores de la producción que alquilarán, cómo usarlas para producir bienes y servicios, qué bienes y servicios producirán y en qué cantidades; venden su producción en los mercados de bienes.

Los flujos que resultan de estas decisiones de las familias y de las empresas se muestran en la figura anterior. Los flujos en rojo son los factores de la producción que van de las familias a las empresas y los bienes y servicios que van de las empresas a las familias. Los flujos en verde, en la dirección opuesta, son los pagos hechos a cambio de esos rubros.

Los gobiernos deciden qué bienes y servicios proporcionar a las familias y las empresas, así como las tasas impositivas que crean los fondos para pagar dichos bienes y servicios. Estas acciones de los gobiernos también se muestran en la figura anterior.

E.     Mecanismos de coordinación

Quizás la más sorprendente de las elecciones de las familias, empresas y gobiernos es que seguramente chocarán unas con otras. Por ejemplo, las familias eligen cuánto trabajarán y en qué tipo de trabajo se especializarán, pero las empresas eligen el tipo y la cantidad de mano de obra que emplearán en la producción de diversos bienes y servicios. En otras palabras, las familias eligen los tipos y cantidades de trabajo que venderán, y las empresas eligen los tipos y cantidades de trabajo que comprarán. De manera similar, en los mercados de bienes y servicios, las familias eligen los tipos y cantidades de bienes y servicios que comprarán, en tanto que las empresas eligen los tipos y cantidades que venderán. Las elecciones del gobierno en lo que se refiere a los impuestos y la provisión de bienes y servicios también forman parte del cuadro. Los impuestos recaudados por el gobierno afectan el monto del ingreso que a las familias y las empresas les queda disponible para gastar. Así mismo, las decisiones de las empresas y las familias dependen de los tipos y cantidades de bienes y servicios que los gobiernos proporcionan. Por ejemplo, si el gobierno proporciona excelentes carreteras pero un sistema ferroviario deteriorado, las familias asignarán más de su ingreso a la compra de vehículos automotores y menos a la compra de viajes en tren.

¿Cómo es posible que los millones de decisiones individuales de las familias, las empresas y el gobierno se concilien? ¿Qué impulsa a las familias a vender los mismos tipos y cantidades de trabajo que las empresas quieren comprar? ¿Qué ocurre si el número de familias que desean trabajar como profesores de economía es mayor que el número que las universidades quieren contratar? ¿Cómo saben las empresas qué deben producir, para que las familias compren su producción? ¿Qué ocurre si las empresas quieren vender más hamburguesas de las que las familias quieren comprar?

1.      los mercados coordinan las decisiones

Los mercados coordinan las decisiones individuales mediante ajustes de precios. Para entender cómo lo hacen, piense usted en el mercado de hamburguesas de su barrio. Suponga que la cantidad de hamburguesas que se ofrecen a la venta es menor que la cantidad que a las personas les gustaría comprar. Algunas personas que quieren comprar hamburguesas no podrán hacerlo. Para que las elecciones de vendedores y compradores sean compatibles, los compradores tendrán que moderar su apetito y tendrán que ofrecerse más hamburguesas a la venta. Un aumento en el precio de las hamburguesas provocará este resultado. Un precio mayor alentará a los productores a ofrecer más hamburguesas a la venta.

También reducirá el apetito de hamburguesas y cambiará algunos planes de almuerzo. Menos gente comprará hamburguesas y más gente comprará salchichas (o cualquier otra alternativa de las hamburguesas). Más hamburguesas (y más salchichas! Se ofrecerán a la venta.

Imagine ahora la situación opuesta. Hay más hamburguesas disponibles de las que la gente quiere comprar. En este caso, el precio es demasiado alto. Un precio menor desalentará la producción y venta de hamburguesas y alentará su compra y consumo. Las decisiones de producción y de venta, y de compra y consumo, se ajustan continuamente y se equilibran mediante ajustes de los precios.

En algunos casos, los precios no se mueven o están fijos. Cuando esto sucede, otro ajuste tiene que conciliar los planes y las elecciones de los individuos. Los clientes esperan en fila y los inventarios de bienes funcionan como una válvula de seguridad temporal cuando el precio del mercado se queda inmóvil. Si la gente quiere comprar más que la cantidad que las empresas han decidido vender, y si el precio está temporalmente inmóvil, entonces puede

suceder una de dos cosas: algunas veces las empresas terminan vendiendo más de lo que querían y sus inventarios bajan; otras, aparecen filas de clientes y sólo alcanzan a comprar los que llegan al principio de la fila antes de que se agoten los bienes. Cuanto más larga sea la fila o mayor la disminución de los inventarios, mayor tendrá que ser el ajuste de los precios para mantener en equilibrio las decisiones de compra y venta.

Ya hemos visto cómo resuelve el mercado la pregunta de cuánto producir: cuántas hamburguesas hay que hacer. El mercado también resuelve de manera parecida la pregunta de cómo producir. Por ejemplo, los productores de hamburguesas pueden usar gas, energía eléctrica o carbón vegetal para cocinar las hamburguesas. Cuál combustible se utilizará depende en parte del sabor que el productor quiere lograr y del costo de los diferentes combustibles. Si un combustible se encarece demasiado, como ocurrió con el petróleo en los años setenta, su consumo bajará y será sustituido por otros combustibles. Sustituyendo un combustible por otro cuando cambian los costos de los diferentes combustibles, el mercado resuelve la pregunta de cómo producir.

Por último, el mercado ayuda a resolver la pregunta de para quién producir. Las habilidades, talentos y recursos que escasean obtienen un precio mayor que aquellos que son más abundantes. Los dueños de recursos y habilidades escasos obtienen una porción mayor del producto de la economía que los dueños de recursos que se ofrecen en abundancia.

2.      Mecanismos alternativos de coordinación

El mercado es uno de los dos mecanismos alternativos de coordinación. El otro es el mecanismo de mando.

a)      Mecanismo de mando

Un mecanismo de mando es un método para determinar qué, cómo y para quién se producirán bienes y servicios, mediante la utilización de una estructura de organización jerárquica en la cual la gente obedece las instrucciones que se le dan. El mejor ejemplo de una estructura de organización jerárquica es la militar. Los comandantes toman decisiones que requieren acciones que se transmiten por una cadena de mando. Los soldados y marinos en el frente de batalla ejecutan las acciones que se les ordenaron.

b)     Economía de mando

Una economía que descansa en un mecanismo de mando se llama economía de mando. Ejemplos de economías de mando en el mundo de hoy son china, Corea del Norte, Vietnam y Camboya. Antes de que iniciaran sus programas de reforma a finales de los años ochenta, la ex Unión Soviética y otros países de Europa oriental tenían también economías de mando.

En la economía de mando, una oficina de planificación central toma las decisiones acerca de qué, cómo y para quién producir los bienes y servicios. Estudiaremos las economías de mando y las compararemos con otros tipos de economía, al final de nuestro estudio sobre la economía en el último capítulo.

c)      Economía de mercado

Una economía que determina qué, cómo y para quién se producen los bienes y servicios mediante la coordinación de las elecciones individuales a través de los mercados se llama economía de mercado.

d)      Economía mixta

Pero la mayoría de las economías en el mundo real utiliza mercados y mandos para coordinar la actividad económica. Una economía que descansa tanto en mecanismos de mercados como en mecanismos de mando, se llama economía mixta.

La economía de la mayoría de los países occidentales se apoya mucho en el mercado como mecanismo para coordinar las decisiones de las empresas y familias individuales. Pero estas economías también utilizan los mecanismos de mando.

La economía de las fuerzas armadas es una economía de mando. Los mecanismos de mando también se usan en otras organizaciones gubernamentales y en grandes empresas. De igual modo existe un elemento de mando en nuestro sistema legal. Al promulgar leyes y establecer reglamentos y entidades para vigilar la economía de mercado, los gobiernos influyen en las decisiones económicas de las familias y de las empresas, y cambian nuestro curso económico.

Así, qué, cómo y para quién se producen los bienes y servicios en estos países depende principalmente del mecanismo del mercado, pero también en parte del mecanismo de mando, de tal manera que la economía de esos países es una economía mixta.

F.      La economía global

Economía cerrada es aquella que no tiene vínculos con ninguna otra economía. La única economía cerrada es la de todo el mundo. La economía de Iberoamérica es una economía abierta, una economía que tiene vínculos económicos con otras economías.

Por ejemplo, los vínculos económicos, entre la economía de Puerto Rico y el resto del mundo. Las empresas en la economía abierta de Puerto Rico venden parte de su producción al resto del mundo. Estas ventas constituyen las exportaciones de bienes y servicios de Puerto Rico. Así mismo, empresas, familias y gobiernos en Puerto Rico compran bienes y servicios de empresas de otros países. Estas compras son las importaciones de bienes y servicios de Puerto Rico. Ambos tipos de transacciones ocurren en mercados internacionales de bienes y se ilustran en la figura siguiente.

El valor total de las exportaciones e importaciones no es necesariamente igual. Cuando las exportaciones de Puerto Rico son mayores que sus importaciones, tenemos un superávit. Cuando las importaciones de Puerto Rico exceden sus exportaciones, tenemos un déficit. Un país con superávit presta al resto del mundo y un país con déficit pide prestado al resto del mundo. Estas transacciones internacionales de otorgar y pedir préstamos ocurren en los mercados financieros mundiales y también se ilustran en la figura siguiente. Por ejemplo, Estados Unidos ha tenido un déficit internacional en años recientes, en consecuencia, para mediados de los años ochenta, los extranjeros tenían mayores inversiones en ese país que lo que Estados Unidos tenía en el resto del mundo. Otros países, en especial los de la Unión Europea y japón, tienen superávit internacionales y están utilizando esos superávit para invertir en empresas en Estados Unidos.

Durante los años ochenta, la economía global se convirtió en un mecanismo muy integrado para asignar recursos escasos y decidir qué producir, cómo y para quién producirlo. Es también un mecanismo para decidir en dónde se producirán y consumirán los diversos bienes y servicios.

G.    La ciencia económica

La ciencia económica, tomo las ciencias naturales (como la física y la biología) y el resto de las ciencias sociales (como la ciencia política, la psicología y la sociología), representa un intento por hallar un cuerpo de leyes. Todas las ciencias tienen dos componentes:

  1. Observaciones y mediciones cuidadosas y sistemáticas
  2. Desarrollo de un cuerpo teórico para dirigir e interpretar las observaciones Todas las ciencias tienen cuidado en distinguir entre dos tipos de afirmaciones:
  • Afirmaciones sobre la que es

  • Afirmaciones sobre la que debería ser

1.      Lo que es y lo que debería ser

Las afirmaciones acerca de la que es son afirmaciones positivas. Las afirmaciones sobre la que debería ser son afirmaciones normativas. Ilustremos con dos ejemplos la distinción entre afirmaciones positivas y normativas.

Primero, considere la controversia acerca del calentamiento global. Algunos científicos creen que la combustión de carbón y petróleo está aumentando el contenido de bióxido de carbono en la atmósfera terrestre y está generando temperaturas más elevadas que finalmente tendrán consecuencias devastadoras para la vida en el planeta. "Nuestro planeta se está calentando debido a una mayor acumulación de bióxido de carbono en la atmósfera" es una afirmación positiva. "Deberíamos reducir nuestro consumo de combustibles a base de carbono como el carbón y el petróleo" es una afirmación normativa. Segundo, considere la controversia económica sobre los recortes de impuestos y de programas sociales. "Impuestos más bajos y programas sociales menos generosos harán trabajar más duro a la gente" es una afirmación positiva. "Los impuestos y los programas sociales deben reducirse" es una afirmación normativa.

Las afirmaciones positivas pueden ser verdaderas o falsas. Es tarea de la ciencia, ya sea natural, social o económica, descubrir y catalogar las afirmaciones positivas verdaderas; es decir, que sean congruentes con la que observamos en el mundo. Las afirmaciones normativas son cuestión de opinión. Se está de acuerdo o en desacuerdo con ellas. La ciencia calla en cuestiones normativas. No es que esas cuestiones no sean importantes. Por el contrario, generalmente son las más importantes de todas. Ni tampoco es que los científicos como personas no tengan opiniones sobre dichas cuestiones. Se trata simplemente de que la actividad científica no puede resolver una cuestión normativa y el hecho de poseer conocimiento científico no otorga a una persona una moral o normas superiores. Una diferencia de opinión sobre una cuestión positiva puede a fin de cuentas resolverse con una observación y medición cuidadosas. Una diferencia de opinión sobre un asunto normativo no puede solucionarse de esa manera. De hecho, no hay reglas bien definidas para resolver una disputa normativa y en ocasionas la gente razonable tiene sencillamente que llegar a un acuerdo o a un desacuerdo. Cuando no pueden ponerse de acuerdo, las instituciones políticas y judiciales intervienen para que pueda llegarse a una decisión. Resolvemos los desacuerdos normativos en el campo político, no en el científico. La comunidad científica puede contribuir a los debates normativos de la vida política, y con frecuencia lo hace. Pero la ciencia es una actividad distinta. Aunque los científicos tengan opiniones acerca de lo que debería ser, esas opiniones no tienen nada que hacer en la ciencia.

Veamos ahora cómo tratan los economistas de descubrir y catalogar las afirmaciones positivas que están de acuerdo con sus observaciones y que les permiten responder las preguntas económicas.

2.      Observación y medición

Los fenómenos económicos pueden observarse y medirse con gran detalle. Podemos catalogar los montos y ubicaciones de los recursos humanos y naturales. Podemos describir quién hace qué trabajo, por cuántas horas y cómo se les paga. Podemos catalogar las cosas que la gente produce, consume y almacena, y sus precios. Podemos describir en detalle quién pide prestado y quién presta, ya qué tasas de interés. Podemos también catalogar las cosas a las que el gobierno les pone impuestos y á qué tasas, los programas que financia ya qué costo.

Éstos son ejemplos del conjunto de cosas que los economistas pueden describir a través de la observación y la medición cuidadosas de la actividad económica.

En el mundo actual, los computadores nos han dado acceso a un enorme volumen de descripción económica. Las entidades gubernamentales en todo el mundo, las oficinas nacionales de estadística, los asesores económicos privados, los bancos, los asesores de inversión y los economistas investigadores que trabajan en las universidades producen una sorprendente cantidad de información sobre el comportamiento económico.

Pero los economistas hacen algo más que observar y medir la actividad económica, a pesar de lo crucial que esto es. Describir algo no es lo mismo que entenderlo. Usted puede describir su reloj digital con gran detalle, pero eso no significa que pueda explicar cómo funciona. Para comprender cómo funcionan las cosas es necesario descubrir las leyes. Ésa es la tarea principal de los economistas: el descubrimiento de las leyes que rigen el comportamiento económico. ¿Cómo llevan a cabo esta tarea los economistas?

3.      Teoría económica

Podemos describir con gran detalle las alzas y bajas, o los ciclos del desempleo, pero ¿somos capaces de explicar por qué fluctúa el desempleo? Podemos describir la caída del precio de una videocasetera o de una máquina calculadora de bolsillo y el dramático aumento de su utilización pero ¿somos capaces de explicar el bajo precio y la popularidad de esos objetos? ¿Fue la baja del precio la que condujo a más gente a usar calculadoras de bolsillo o fue la popularidad la que redujo los costos de producción y permitió bajar el precio? ¿O fue algo distinto lo que produjo tanto la baja del precio como el aumento de la utilización? Preguntas como éstas sólo pueden contestarse desarrollando una teoría económica.

a)      Teoría económica

Una teoría económica es una regla general o principio que nos permite entender y predecir las elecciones económicas que hace la gente. Desarrollamos teorías económicas construyendo y probando modelos económicos. ¿Qué es un modelo económico?

4.      Modelo económico

Acaba usted de ver un modelo económico. Para responder la pregunta " ¿Qué es una economía y cómo funciona?, construimos un modelo económico. No describimos con detalles todas las acciones económicas que ocurren en cualquier país. Concentramos nuestra atención sólo en aquellas características que parecían importantes para entender las elecciones económicas, e hicimos caso omiso del resto. Quizás usted aprecie mejor qué queremos decir con "modelo económico" si piensa en modelos más conocidos.

Todos conocemos los modelos a escala de trenes, automóviles y aviones. Aunque normalmente no llamamos "modelos" a las muñecas y los animales de peluche, podemos concebirlos de esa manera. Los arquitectos hacen modelos de edificios y los biólogos hacen modelos del ADN (la doble hélice que contiene el código genético}.

Un modelo por lo general es más pequeño que aquello que representa. Pero los modelos a escala no siempre son más pequeños {piense en el modelo de los componentes de las células de un biólogo) y, en todo caso, la escala de un modelo no es su característica más importante. Un modelo también muestra menos detalle que su correspondiente en el mundo real, Por ejemplo, todos los modelos que hemos mencionado se asemejan a lo real en apariencia, pero por lo general no están hechos de la misma sustancia, y tampoco funcionan como aquello que representan. El modelo de un arquitecto de un nuevo rascacielos nos muestra cómo se verá el edificio y cómo encajará con los edificios que lo rodean, pero no tiene cañerías, cables telefónicos, cubos de elevador, plantas de aire acondicionado ni otros mecanismos interiores.

Todos los modelos que hemos analizado (incluyendo aquellos que se usan normalmente como juguetes) representan algo real, pero carecen de algunas características principales y con toda intención es así. El modelo se abstrae de los detalles del objeto real. Sólo incluye aquellas características que se necesitan para el propósito en cuestión. Omite lo innecesario o no esencial. Lo que el modelo incluye u omite no es arbitrario, es resultado de una decisión cuidadosa y consciente.

Los modelos que acabamos de ver son todos modelos físicos. Podemos ver lo real y podemos ver el modelo. En efecto, el propósito de dichos modelos es permitirnos visual izar lo real. Algunos modelos, incluyendo los económicos, no son físicos. No podemos ver lo real y observar el modelo y sencillamente decidir si el modelo es una buena o mala representación de lo real. Pero la idea del modelo como una abstracción de la realidad sigue siendo aplicable a un modelo económico.

a)      Componentes del modelo

Un modelo económico tiene dos componentes:

  1. Supuestos
  2. Implicaciones

(1)        Supuestos

Los supuestos constituyen los cimientos sobre los cuales se construye el modelo. Son proposiciones acerca de lo que es importante y de lo que puede ignorarse.

(2)        Implicaciones

Las implicaciones son el resultado del modelo. El vínculo entre los supuestos del modelo y sus implicaciones es un proceso de deducción lógica.

Ilustremos estos componentes construyendo un modelo sencillo de su viaje cotidiano a la escuela.

El modelo tiene tres supuestos:

  1. Usted quiere estar en clase cuando ésta empiece a las 9:00 A.M.
  2. El viaje en autobús hasta la escuela dura 30 minutos.
  3. La caminata del autobús al aula dura 5 minutos.

La implicación de este modelo es que usted deberá estar en el autobús a más tardar a las 8:25 A.M. Conociendo el horario de los autobuses, podíamos usar este modelo para predecir qué autobús deberá abordar para ir a la escuela.

Los supuestos del modelo dependen del propósito del mismo. El propósito de un modelo económico es entender cómo las familias, las empresas y los gobiernos eligen frente a la escasez. Así, al elaborar un modelo económico, nos abstraemos del rico detalle de la vida humana y nos concentramos en el comportamiento que es pertinente para afrontar la escasez. Nos olvidamos de todo el resto. Los economistas saben que la gente se enamora y entabla estrechas amistades, que experimenta gran alegría y gran dolor y ansiedad. Pero los economistas suponen que al tratar de entender el comportamiento económico, pueden elaborar modelos que se olvidan de muchos aspectos de la vida. Se concentran en una sola característica: la gente tiene deseos que exceden sus recursos y por tanto, al elegir, tiene que sacar el mejor partido de las cosas.

b)     Supuestos de un modelo económico

Los modelos económicos se basan en cuatro supuestos clave:

  1. La gente tiene preferencias. Los economistas usan el término preferencias para indicar lo que gusta y lo que disgusta, y su intensidad. La gente puede juzgar si una situación es mejor, peor o tan buena como otra. Por ejemplo, usted puede juzgar si, para usted, una barra de pan y nada de queso es mejor, peor o igual que media barra de pan y 100 gramos de queso.

  2. La gente está dotada de una cantidad fija de recursos y una tecnología que puede transformar esos recursos en bienes y servicios. Los economistas utilizan el término dotación para referirse a los recursos que tiene la gente y el término tecnología para describir los métodos para convertir dichas dotaciones en bienes y servicios.

  3. La gente economiza. La gente elige cómo utilizar sus dotaciones y tecnologías para poder alcanzar el mayor bienestar posible. Dicha elección se conoce como elección racional. Una elección racional es aquella que, entre todas las elecciones posibles, alcanza mejor los objetivos de la persona que hace la elección. Cada elección, sin importar qué sea o cuán :ridícula pueda parecer a un observador, en un modelo económico se interpreta como una elección racional. Las elecciones se hacen con base en la información disponible. Considerando su experiencia y con más información, la gente muy bien puede pensar que algunas de sus elecciones pasadas fueron malas. Este hecho no las convierte en irracionales. Nuevamente, una elección racional es el mejor curso posible de acción, desde el punto de vista de lá persona que elige, dadas las preferencias de esa persona y dada la información disponible cuando se hace la elección.

  4. Las elecciones de la gente están coordinadas. La elección de una persona de comprar algo debe corresponder con la elección de otra persona de vender la misma cosa. La elección de una persona de trabajar en un empleo en particular debe corresponder con la elección de otra persona de contratar a alguien para ese empleo. La coordinación de las elecciones individuales se realiza ya sea mediante el mecanismo del mercado ó bien mediante un mecanismo de mando.

c)      Implicaciones del modelo económico

Las implicaciones de un modelo económico son los valores de equilibrio de los diversos precios y cantidades.

(1)        El equilibrio

El equilibrio es una situación en la cual todo mundo ha econqmizado; es decir, todos los individuos han hecho las mejores elecciones posibles a la luz de sus propias preferencias y dadas sus dotaciones, tecnologías e información, y en la cual dichas elecciones han sido coordinadas y hechas compatibles con las elecciones de todos los demás. Equilibrio es la solución o el resultado de un modelo económico.

El término equilibrio evoca la imagen de fuerzas opuestas en contrapeso. Por ejemplo, se puede decir que una balanza está en equilibrio si se coloca un kilo de mantequilla en un lado de la balanza y un peso de un kilo se coloca en el otro lado. Los dos pesos son exactamente iguales y se contrabalancean, de tal forma que la balanza queda en posición horizontal. Una burbuja de jabón proporciona otra excelente ilustración física del equilibrio. La delicada película esférica de jabón se mantiene en su lugar por un equilibrio de fuerzas del aire que está en su interior y del que está fuera de ella.

Esta segunda analogía física ilustra una característica más importante del equilibrio. Un equilibrio no es necesariamente estático, sino que puede ser dinámico, en constante cambio. Apretando o estirando la burbuja, usted puede cambiar su forma, pero ésta siempre estará determinada por el equilibrio de las fuerzas que actúan sobre ella (incluida la fuerza que usted ejerce sobre ella).

Un equilibrio económico tiene mucho en común con el de la burbuja de jabón. Primero, está en constante movimiento. En cada momento, cada persona hace la mejor elección posible, dadas las dotaciones y las acciones de otros. Pero las circunstancias cambiantes modifican esas elecciones. Por ejemplo, en un día de mucha actividad en Manhattan, hay más automóviles en busca de un espacio para estacionarse que el número de espacios disponibles. Pero la gente logra estacionarse. Los automoviles llegan y se van a un ritmo constante. Tan pronto como un automóvil desocupa un espacio, otro lo ocupa de inmediato. En esta situación, el número de equilibrio de espacios libres es igual a cero. Pero estar en equilibrio no significa que todo el mundo logra estacionarse instantáneamente. Hay una cantidad de tiempo de equilibrio que se dedica a encontrar un espacio vacío. La gente en busca de espacio se frustra y experimenta una elevación de la presión arterial y un enojo creciente. pero sigue existiendo un equilibrio en la búsqueda de espacios para estacionamiento disponibles.

De manera similar, un equilibrio económico no significa que todo el mundo esté disfrutando de prosperidad económica. Las restricciones pueden ser tales que algunas personas serán muy pobres. Sin embargo, dadas sus preferencias, sus dotaciones, las tecnologías disponibles y la conducta de todo el mundo, cada persona ha hecho la mejor elección posible y no ve ventaja alguna en modificar su comportamiento actual.

H.     Modelos macroeconómicos y macroeconómicos

Los modelos económicos caen en dos categorías: microeconómicos y macroeconómicos.

1.      Microeconomía

La microeconomía es la rama de la economía que estudia las decisiones de las familias y las empresas. La microeconomía también estudia la forma en que funcionan los mercados y la forma detallada en la que la regulación y los impuestos afectan la asignación del trabajo, y de los bienes y servicios.

2.      Macroeconomía

La macroeconomía es la rama de la ciencia económica que estudia la economía como un todo. Busca entender el cuadro completo en lugar de los detalles de las elecciones individuales. En especial, estudia la determinación del nivel global de la actividad económica: del desempleo, el ingreso agregado, los precios medios y la inflación.

De las siete grandes preguntas de la economía, aquellas que se refieren al cambio tecnológico, a la producción y el consumo ya los salarios e ingresos son microeconómicas. Las que se refieren al desempleo, la inflación y las diferencias de riqueza entre las naciones son macroeconómicas.

I.         Modelo, teoría y realidad

La gente que construye modelos, con frecuencia se deja llevar y empieza a hablar como si su modelo fuera el mundo real, como si su modelo fuera realidad. No importa lo útil que sea, no hay forma en que se pueda decir que un modelo sea realidad.

Un modelo es abstracto; enumera supuestos y sus implicaciones. Cuando los economistas hablan de personas que han alcanzado el mayor bienestar posible, no están hablando de gente real. Están hablando de gente artificial que pertenece a un modelo económico. No pierda usted de vista este hecho importante pero fácilmente mal interpretado.

La teoría económica es el puente entre los modelos económicos y el mundo real. La teoría económica es un catálogo de modelos que parecen funcionar, que parecen facilitarnos la comprensión y la interpretación del pasado y la predicción de algunos aspectos del futuro. La teoría económica evoluciona a partir de un proceso de construcción y prueba de modelos económicos.

Para probar un modelo económico, sus implicaciones se contrastan con los sucesos reales que ocurren en el mundo existente. Es decir, el modelo se utiliza para hacer predicciones acerca del mundo real. Las predicciones del modelo pueden estar de acuerdo o en conflicto con los hechos. Es mediante la confrontación de las predicciones del modelo con los hechos como podemos probar el modelo.

Empezamos por construir un modelo; sus implicaciones se usan para hacer predicciones acerca del mundo. Estas predicciones y su prueba forman la base de la teoría. Cuando las predicciones entran en conflicto con los hechos, o bien se descarta la teoría a cambio de una alternativa superior, o bien regresamos a la etapa de construcción de modelos, modificando nuestros supuestos y creando uno nuevo. La propia economía nos señala cómo podríamos descubrir un modelo mejor. Nos impulsa a buscar algún aspecto de las preferencias, las dotaciones, la tecnología o el mecanismo de coordinación que hayamos pasado por alto.

La economía es una ciencia joven y se encuentra lejos de haber alcanzado su objetivo de explicar y entender la actividad económica. Su nacimiento puede situarse con cierta precisión en el siglo dieciocho, a raíz de la publicación de La Riqueza de las Naciones de Adam Smith. En los últimos años del siglo veinte, la ciencia económica ha logrado descubrir un considerable número de generalizaciones útiles. En muchos campos, sin embargo, seguimos dando vueltas en círculos: cambiando supuestos, llevando a cabo nuevas deducciones lógicas, generando nuevas predicciones y obteniendo una vez más respuestas erróneas. La acumulación gradual de respuestas correctas proporciona a la mayoría de los que practican la economía algo de fe en que sus métodos finalmente ofrecerán respuestas útiles a las grandes preguntas de la economía.

Conforme progresamos, sin embargo, cada vez se aclaran más cosas que parecen armonizar. Los avances teóricos conducen a una comprensión más profunda. Esta característica de la economía se comparte con científicos de todas las disciplinas.[1]

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[1]  Parkin Michael, Microeconomía, Editorial Addison Wesley Longman, México, 1998, pp. 13-25.

 

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Revisado: Thursday, 17 de July de 2014 04:30